Hur jag bevarar min familjs berättelse – och hur du kan också

Dokumentera berättelserna värda att behålla

Det var den första natten av Diwali, den årliga fem dagar långa ljusfestivalen som firas av miljontals hinduer, sikher, jainer och buddhister runt om i världen. Jag satte mig ner med mina föräldrar framför vårt hemtempel i miniatyr.

Vi firade Dhanteras, den gynnsamma – och förment lukrativa – avspark till årets viktigaste dagar. När jag höll den lilla tallriken med erbjudanden i hopp om välsignelser, reciterade min mamma Namokar-mantrat (en Jain-bön) medan min pappa följde med i en gammal bönbok som hade tillhört min mormor.

Jag hade aldrig suttit med dem för att göra den här pujan förut, och jag hade inte alla bönerna memorerade eller helt förstod dagens sammanhang. Sedan när jag tänkte på det insåg jag att jag skulle ha undvikit att lära mig om eller delta i dessa aktiviteter under större delen av mitt liv. Jag skulle faktiskt ha himlat med ögonen åt dem. (Ah, tonårsångest.) 

Men den här gången var annorlunda. Det var första gången på ett decennium jag var fysiskt i vårt hus för att fira med mina föräldrar, och det kändes som att komma hem med fräscha ögon.

Jag påminns om en stat ofta tillskrivas till Donn Felker:. Detta slår särskilt an för mig (pun intended) i år sedan min pappa fyllde 70. Jag har blivit smärtsamt medveten om att vår tid tillsammans är flyktig - när den tiden väl är förbi kan jag inte få tillbaka den.

Men det finns en annan anledning också. Så mycket av min familjs historia kommer att gå förlorad om jag inte arbetar för att bevara den nu.

För som första generationens barn i USA har jag vuxit upp med amerikansk kultur; det är allt jag har vetat. Men i invandrarfamiljer som min betyder att förlora mina föräldrar att förlora min familjs traditioner, kulturella nyanser och historia – som vad Dhanteras är och varför vi firar det.

Och processen att förlora min familjs bakgrund har redan börjat. Även om jag fortfarande förstår vårt modersmål Gujarati, tycker jag att det blir allt svårare att tala. När min mormor gick bort var jag tvungen att acceptera att jag aldrig skulle kunna återskapa hennes pappa igen, mat som jag hade tagit för given som knappt trettonåring och fortfarande saknar idag. Jag vet att samma sak kommer att hända med min mamma också, och restaurangversioner av hennes kryddiga mircha, streetstyle sev puri eller pav bhaji kommer inte att klippa det.

Under de senaste åren har jag varit på ett uppdrag för att bevara min familjs berättelse. Anekdoterna jag har hört en miljon gånger och de jag just nu hör för första gången - som hur min far lärde sig att köra automatiskt i en Toyota Corolla i North Jersey, samma gator som jag senare körde på som vuxen i min egen Corolla. Eller det faktum att jag delvis var uppkallad efter Henna, en Bollywoodfilm från 1991 som jag inte ens visste om förrän jag skrev det här stycket.

Det finns fortfarande så mycket jag vill veta om mina föräldrar och vår härstamning, och jag har turen att fortfarande ha dem kvar att fråga. Här är hur jag har dokumenterat deras liv och hur du kan göra detsamma med dina nära och kära.

1. Hitta ditt medium

Jag antar att det inte är någon överraskning att jag har valt att skriva om min familjs bakgrund och traditioner som min föredragna metod för dokumentation.

Kanske för dig och dina är det att klistra ihop klippböcker, visa arvegods, sy ett täcke för flera generationer, skapa en receptbok eller spela in familjeintervjuer. (Jag älskar några av de utvalda familjegåvor här för inspiration.) Min man gav nyligen sin familj en digital ram, så att de kunde bevara fotografier som annars skulle kunna försvinna i en låda eller på vinden.

Den viktigaste frågan jag har ställt mig själv är: "Vad kommer bäst att representera och hedra min familjs berättelse?" Skrivandet känns inte bara mest naturligt för mig, utan det är det också också mest passande för mina föräldrar, med tanke på att de lämnade de flesta av sina materiella familjeägodelar tillbaka i Indien och lättare kunde prata med sina liv upplevelser.

2. Fundera på vad du ska fråga

När jag först satte mig ner för att dokumentera vår familjeberättelse kom jag ihåg – som vi ofta glömmer – att mina föräldrar hade hela liv innan jag någonsin kom in i bilden. Så jag börjar redan i början i barndomen och gick sedan vidare i kronologisk ordning.

Jag började med bredare frågor som, Ingen detalj är för liten, ingen fråga är för liten att ställa.

När mina föräldrar gick igenom frågorna transkriberade jag rasande deras svar till ett Google-dokument. Jag oroade mig inte för mycket om redigering eller flyt; det var viktigare att få deras svar på papper. Om jag var tvungen att göra det igen, skulle jag spela in deras svar på ljudtranskribering. Jag är säker på att jag missade viktiga punkter i min brådska (plus att det är en tröstande påminnelse om deras röster).

När deras svar började röra sig om detaljerna eller de inte kunde komma ihåg, försökte jag gå över till mer specifika frågor istället som, deras detaljerade svar berikade både mitt skrivande och det visuella jag nu kunde föreställa mig i mitt huvud – som att min pappa som barn gick till skolan två timmar bort.

Även om den här processen var mer organisk med mina föräldrar och frågorna flödade fritt, kan du sammanställa en lista över vad som är viktigast för vet i förväg, särskilt om du har begränsat med tid eller utrymme (som middag efter Thanksgiving, då många generationer ofta kommer tillsammans).

Behöver du en plats att börja? Här är 150 frågor att överväga att ställa familjemedlemmar.

3. Tänk också på bredare kulturella sammanhang

Mina föräldrars minnen är inte allt jag vill hedra. Jag har dessutom bett om detaljer om religiösa högtider och våra traditioner, samt sammanhang om våra speciella familjenyanser.

I Indien skiljer sig högtider mycket från västerländsk kultur, så vi får inte ofta fira dem med samma tyngd som till exempel jul i USA. Och som ett barn som växte upp och skämdes över att känna mig som en outsider, skulle jag undvika att fira unika högtider för oss. Längs vägen innebar det dock att man glömde vilka traditioner som var viktigast eller till och med veta om vissa högtider överhuvudtaget.

Till exempel: När vi växte upp firade vi Raksha Bandhan, en dag för att hedra bandet mellan bröder och systrar. Systrar knyter ett armband som kallas "rakhi" på sina bröder, som en symbol för skydd. I utbyte ger bröder sina systrar pengar eller presenter, en tradition som jag älskade och som jag inte brydde mig om att fråga varför. 😉

Men jag visste inte om Bhai Bij, en liknande högtid som firades nära Diwali-tiden. Jag lärde mig bara om dagen på senare tid, då systrar värdar överdådiga festmåltider hemma för sina bröder och gåvor utbyts. Utan mina föräldrar hade jag aldrig vetat om denna lika viktiga högtid eller hur vår familj firar den.

För mångkulturella familjer eller barn från tredje kulturen – som min man Jovanni – kan dessa traditioner och sammanhang vara dubbelt så komplicerade. Jovanni, som är hälften filippinsk och hälften Puerto Rican, vet att det finns aspekter av hans bakgrund som han aldrig kommer att veta om om han inte frågar.

Men en del av båda kulturerna som han är mycket bekant med? Mat. Han växte upp runt pancit och lumpia på familjemiddagar och toppar fortfarande sina Thanksgiving-tallrikar med pernil och arroz con gandules. Dessa traditioner grundade hans förståelse för sin familj och deras respektive kulturer.

Här är några relevanta frågor du kan ställa till din familj om kultur och traditioner (och det kan du hitta mer här):

  • Vilka är de viktigaste högtiderna att fira?

  • Har vi några unika traditioner i vår familj? Om så är fallet, hur fungerar de?

  • Vilka kulturella aspekter är viktigast för vår familj? Mat, kläder, musik, filmer?

4. Dela tillbaka

Jag vill att mina föräldrar ska vara med i den här processen, snarare än att bara fokusera på den.

Det är därför jag har delat med mig av mitt skrivande med dem (21 Google Doc-sidor och allt fler), och bett om förtydliganden och möjligheter att göra minnena mer robusta, som med bilder eller recept. Detta har säkerställt att mitt skrivande är så korrekt och representativt som det kan vara, och att be om att de ska skrivas av har varit ett tecken på respekt. De berättelser jag planerar att dela med kommande generationer har "godkänts" av dem.

Våra berättelser är inte statiska; de är dynamiska och ständigt föränderliga den ena dagen efter den andra. Att lägga grunden nu kommer oundvikligen att underlätta processen för att bevara deras berättelser senare. Det betyder att vi kan fortsätta att ha detta i åtanke för att hedra nyare familjeminnen också.

Nästa år kanske jag kan ta ledningen och vara värd för vår Dhanteras-puja eller Diwali-festen – för jag förstår äntligen varför det är så viktigt för min familj.

Nu när jag närmar mig mina barnafödande år har jag reflekterat över vad jag vill lära mina framtida barn med min man, i ett blandat indisk, puertoricansk och filippinsk hushåll. Jag vill att våra barn inte bara ska känna till våra föräldrars namn och födelsedatum, utan också förstå deras härstamning och hur de kom att existera en generation efter en annan. Vad våra familjer hade gemensamt, vad de inte gjorde och var unika för dem, och vilken roll de kommer att spela i vårt familjearv, för alltid.

Fördelarna med att färga som en medveten meditation

Hitta fred på papperJag har alltid pendlat mellan struktur och kreativ frihet. Det finns en drömmande trygghet vid den korsningen, en inre röst som säger att det finns en palett av möjligheter inom ett ramverk.Det är därför jag dammade bort några ...

Läs mer

Hur man övar kreativitet (även om du tror att du är dålig på det)

Det finns inget sådant som”Att inte vara kreativ”Länge trodde jag inte att jag var kreativ. Trots att jag tillbringade min barndom med att stjäla ögonblick från middagsbordet för att skriva "tro-historier" i min dagbok, hade jag en viss tro på hur...

Läs mer

Varför jag sätter en "vänskapskeps" på mitt sociala liv

Kvalitet över kvantitetI en tid där kultur sätter ett värde på Instagrammable vänskap och digitala plattformar gör det så lätt att få vänner, varför upplever vi vänskapsutbrändhet?Som Enneagram 2 och social fjäril fastnar jag i spänningen att allt...

Läs mer